Interview mit Nicolai Sabottka - Pyrotechnics & Production Director von Rammstein

  • English Version
    As a child he experimented with „World War ammunition, homemade pipe bombs and other adventurous constructions“. Today Nicolai Sabottka is not an invalid, but a pyrotechnic developer for RAMMSTEIN – and their production director. In the fourth part of our series „RAMMSTEIN – Behind the scenes of the stadium tour“ Sabottka reveals his favourite effect of the stadium tour, the hurdles in the development of effects, and how he became a pyrotechnician in the first place.

    As a tour manager you are the main person responsible for this tour. Do you have a number for us how many people are involved in total, from truck drivers to musicians?
    It is 265 people in total.

    On small tours, as a tour manager, you are the contact person for everything and everyone – with a tour of this size, this is probably no longer possible. What is your main focus during, but also in the run-up to such a tour?
    This is now called „production director“ and includes the entire technical and personnel planning in the run-up and then the coordination on tour. In principle, the fact that you are the contact person for everything and everyone, even on larger tours, doesn’t change much. My team is of course bigger and tasks are distributed accordingly.

    In general, a large part of your work will certainly take place before the start of the tour – what consumes the most time, what do you have to take care of most urgently?
    Tell me about it. The preparation time is always by far the most intensive. The production team isn’t usually complete yet, and I’m busy at the beginning with creating the basics. That includes checking the routing suggested by the promoter with the trucking company, requesting and booking hotels before the ticket presale starts, and confirming buses and trucks.

    Then we move on to the main work, which is coordinating the design with the band as well as the design team, and selecting the appropriate service providers to implement it. During or even before the actual implementation of the design, all venues must be visited in order to check on-site whether everything can be carried out in this way. As much as you sometimes want to throw the computer against the wall at night because there are many situations that drive you to the brink of madness, this is still the most exciting time, because the band’s suggestions, which are sometimes only recorded on beer mats, napkins or in the form of small do-it-yourself models, manifest themselves piece by piece in cooperation with the design team.

    In the current case, we had to completely revise the design again while we were already inspecting the stadiums, and suppliers were waiting for order confirmations – a nerve-wracking situation. But it’s also a very satisfying task when you see the result a few months later and look into the happy faces of the band.

    RAMMSTEIN’S elaborate pyro show certainly requires numerous permits – has this become easier over the years, thanks to increasing popularity, or more difficult because you use more and more wacky, bigger pyro effects?
    When I joined the band over 24 years ago, it was almost impossible to get approval because my colleagues didn’t always follow the rules. It then took many years to regain the trust of the authorities and organisers. Since we always provide our effects with a security concept and spend a lot of money to always be up to date with the latest technology, my company ffp has worked out a position over the past few years which now enables us to get such eccentric shows approved. The key, I think, lies in the fact that we always deal openly with all questions of the authorities, and that we pursue all possible concerns with the patience of a saint, and clear them up. Sometimes the name of the band helps and sometimes exactly the opposite is the case. I can do similar effects with another artist in town X and nobody seems to be particularly interested … but when it’s RAMMSTEIN, there will be dozens of requests.

    Not only are you a tour manager, but as a pyrotechnician you are also the developer of all pyro effects. Developing pyrotechnics for RAMMSTEIN sounds like every little boy’s dream. Do you sometimes feel the same way when you are once again allowed to blow up ans ignite everything?
    Yes, that’s exactly how it is. I can’t complain – I do exactly what I always wanted to do, and that’s what a good 20 permanent employees in Berlin and Los Angeles live on. Now I even get money for something I would have been arrested for as a boy. As a boy I always dreamed of becoming a pyrotechnician. To the displeasure of my parents – without the well-founded knowledge of today – I did countless experiments with World War ammunition, homemade pipe bombs, smoke bombs, and other adventurous constructions. It is a sheer miracle that I still have all my fingers. But my professional career first led me to a mine and then to civilian service. Then I started working for my brother’s concert agency. That had nothing to do with pyrotechnics anymore. Only when I got the offer to work for RAMMSTEIN did the circle close again.

    However, you also pay a certain price: in principle, there never is a moment when the telephone couldn’t ring and an employee reported an incident. Fortunately, we have been spared major accidents so far, but the risk naturally increases with the increasing number of events and the increasingly extreme demands of the artists. It takes a tremendous amount of energy to show all employees again and again how important safety is in touring and individual shows. Our biggest enemy is „routine“.

    Till Lindemann also trained as a pyrotechnician himself. How can I imagine your cooperation? Do the two of you think about possible effects together or is it you alone who makes suggestions?
    Working with Till is simply fun. Some suggestions come from him and some from us, the company, but sometimes ideas also come from the other band members. In the early years we still had hours of creative meetings, whereas today we understand each other almost without words. We were always annoyed that we couldn’t have the pyrotechnics we had imagined.

    A lucky circumstance then brought me together with one of the leading chemists in the pyro industry: Russ Nickel had just left his former company and was looking for a new partner in Europe. We then took over the distribution and approval of his new label Evolution Pyrotechnics in Europe. So I went to  the factory in Montana very often, and I have a direct line to the production and development of all the effects we use. It is an invaluable advantage that we can have effects produced according to our ideas. The same goes for the hardware. We started developing our own flame systems early and now have our own „Research and Development“ department where pretty things like Till’s flame backpacks are developed and built.

    I get bored very quickly and I always have the incentive that our shows look different than those of other companies … but for that you always need something that others don’t have. As a rule, you have one or at most two years‘ lead until your competitors catch up. And of course you also need the appropriate customers – RAMMSTEIN being a stroke of luck, of course, because you’ll always fall on sympathetic ears here, even with the craziest ideas.

    How do you approach this, how does the creative process work – and how does it continue until the finished effect is achieved? Many effects, even from previous shows, have never been seen before and probably had to be developed from scratch?
    We always build on the foundation of existing effects. Many songs have dedicated pyrotechnics or flames – but this requires a pre-selection of which songs will be played on the tour … and sometimes that’s not that easy.

    Once the setlist is reasonably complete, we sit down with Till and discuss which effects we should keep, which should be further developed, and which we should let die. Then the whole thing is introduced to the band and then changed several times if necessary. That’s the theoretical part. Then the whole thing has to be tested extensively. There are always surprises, because often not everything works the way we want it to. This can sometimes be very frustrating and above all quite expensive. We have already sunk one or two detached houses, only to find out that certain effects cannot be realised the way we wanted them to be. That always involves the risk of getting into a financial imbalance that you can no longer control. But as we like to say: „No risk, no fun“.

    In the current show, you rely on an almost ironic exaggeration of the flamethrower effect: Till unpacks three different sizes until he finally sizzles Flake in a protective suit on a mobile flamethrower. Do you have any technical details about this flamethrower … size, range, consumption, temperature in the flame as well as in the suit, and the like?
    I always find detailed questions about the effects boring, and we don’t necessarily want to bring technical details into the public eye. But the flamethrower is based on our standard flame system and the idea with the protective suit came to me a few years ago during a series of the „Dexter“ series. There was a maniac who got into a public bus, put on such a suit and then poured gasoline over all the passengers and set them on fire. Well, here we are with our cannon, Till, and Flake …

    So you may have reached the limit as far as this effect is concerned. Is that in a way also a pressure – to have to deliver more and bigger to satisfy the fans?
    Yes, you’re right. It gets a little more difficult every time to add to that. But that’s what makes it so attractive. With the current show design, our biggest concern was that with flames and effects we could no longer be adequately proportional to the massive stage construction. In order to develop and build appropriate systems, you have to act before it becomes clear what the show should look like. So it takes a certain willingness to take risks to produce systems that you don’t even know will be approved by the band.

    The open-air stadium tour also made possible quite different, gigantic pyros on the speaker towers. How are they operated and how much fuel goes through in the context of a show?
    As I said: We like to spare the reader technical details, but we use about 1000 liters of test fuel per show.

    And what produces the dense, black smoke in „Was ich liebe“? Can’t such a swath of soot even be unhealthy?
    I don’t want to comment on the details here either. One can assume, however, that the effect is not harmful to health if it is used as we do, as it has been approved by the Federal Institute for Materials Testing on the one hand and the local authorities on the other.

    Which effect was the most complicated in development – and why?
    The large flame systems are very complex devices. Since we had decided at relatively short notice to develop several previously non-existent systems, we had to step on the gas to complete everything on schedule by the start of the rehearsals in Berlin. For months the camp looked like a secret rocket factory. Technicians with tense facial features and deep rings under their eyes … and a never-ending flood of orders for individual parts, and functional tests. The success now proves us right – but that was really very intense.

    And what is the most spectacular moment from a pyrotechnician’s point of view, your favourite pyro moment of the current show?
    Very clear, simple answer: „Sonne“!


    Soon exclusively on

    All articles of the special at a glance:

  • Deutsche Version

    Als Kind hat er mit „Weltkriegsmunition, selbstgebauten Rohrbomben und anderen abenteuerlichen Konstruktionen“ experimentiert. Heute ist Nicolai Sabottka nicht etwa Invalide, sondern Pyrotechnik-Entwickler für RAMMSTEIN – und ihr Tourmanager. Im vierten Teil unserer Serie „RAMMSTEIN – Hinter den Kulissen der Stadiontour“ verrät er seinen Lieblingseffekt der Stadiontour, die Hürden bei der Effektentwicklung und wie er überhaupt Pyrotechniker wurde.

    Du bist als Tourmanager der Hauptverantwortliche für diese Tour. Hast du eine Zahl für uns, wie viele Leute sind insgesamt involviert sind, vom Trucker bis zum Musiker?
    Es sind insgesamt 265 Personen.

    Bei kleinen Touren ist man als Tourmanager ja der Ansprechpartner für alles und jeden – bei einer Tour dieser Größe ist das vermutlich gar nicht mehr möglich. Worauf liegt dein Hauptfokus während, aber auch im Vorlauf einer solchen Tour?
    Das schimpft sich jetzt „Production Director“ und beinhaltet die gesamte technische und personelle Planung im Vorlauf und nachfolgend die Koordination auf Tournee. Im Prinzip ändert sich daran, dass man der Ansprechpartner für alles und jeden ist, auch bei größeren Tourneen nicht sehr viel. Mein Team ist natürlich größer und Aufgaben werden entsprechend verteilt.

    Generell fällt sicher ein großer Teil deiner Arbeit in die Zeit vor Beginn der Tour – was frisst da am meisten Zeit, worum musst du dich am dringlichsten kümmern?
    Ja, da sagst du was. Die Zeit der Vorbereitung ist immer die mit Abstand intensivste. Das Produktionsteam ist dann in der Regel noch nicht vollzählig am Start und ich bin zu Beginn erst einmal damit beschäftigt, die Grundlagen zu schaffen. Also das vom Promoter vorgeschlagene Routing mit der Trucking-Firma zu prüfen, Hotels anzufragen und zu buchen, bevor der Ticket-Vorverkauf startet, sowie Busse und Trucks bestätigen.

    Dann geht es an die Hauptarbeit, nämlich das Design mit Band und Designteam abzustimmen und die entsprechenden Dienstleister auszuwählen, die dieses dann umsetzen sollen. Während oder auch vor dem eigentlichen Umsetzen des Designs müssen alle Spielstätten besucht werden, um vor Ort zu prüfen, ob sich alles so durchführen lässt. So sehr man manchmal des Nachts auch den Computer an die Wand werfen möchte, weil es viele Situationen gibt, die einen an den Rand des Wahnsinns treiben, ist das trotzdem die spannendste Zeit – weil sich die manchmal nur auf Bierdeckeln, Servietten oder kleinen Selbstbau-Modellen festgehaltenen Vorschläge der Band in Zusammenarbeit mit dem Designteam Stück um Stück manifestieren.

    Im aktuellen Fall haben wir das Design noch einmal komplett revidieren müssen, während wir bereits auf Besichtigungstour in den Stadien waren und Zulieferer auf Auftragsbestätigungen warteten. Da wächst dann das eine oder andere graue Haar. Aber es ist auch eine sehr befriedigende Aufgabe, wenn man das Ergebnis wenige Monate später sieht und in die zufriedenen Gesichter der Band schaut.

    Durch RAMMSTEINs aufwändige Pyro-Show bedarf es sicher zahlreicher Genehmigungen – wurde das über die Jahre leichter, dank steigendem Bekanntheitsgrad, oder schwieriger, weil ihr immer abgefahrenere, größere Pyroeffekte nutzt?
    Als ich vor über 24 Jahren bei der Band angefangen habe, war es fast unmöglich, eine Genehmigung zu bekommen, weil die Kollegen sich nicht immer ganz an die Regeln gehalten haben. Es hat dann viele Jahre gedauert, sich bei den Behörden und Veranstaltern wieder einen Vertrauensvorschuss zu erarbeiten. Dadurch, dass wir unsere Effekte immer auch mit einem Sicherheitskonzept versehen und Unmengen Geld dafür ausgeben, immer auf dem allerneuesten Stand der Technik zu sein, hat sich meine Firma ffp Spezialeffekte in den zurückliegenden Jahren eine Position erarbeitet, die es uns nun ermöglicht, auch solche teils exzentrische Shows genehmigt zu bekommen. Der Schlüssel dazu liegt, denke ich, darin, dass wir immer offen mit allen Fragen der Behörden umgehen und mit Engelsgeduld allen möglichen Bedenken nachgehen und diese ausräumen. Manchmal hilft der Name der Band und manchmal ist genau das Gegenteil der Fall. Ich kann mit einem anderen Künstler in der Stadt X ähnliche Effekte machen und es scheint niemanden besonders zu interessieren … steht aber RAMMSTEIN drauf, kommen gleich dutzende von Nachfragen.

    Du bist nicht nur Tourmanager, sondern als Pyrotechniker ja auch der Entwickler sämtlicher Pyroeffekte. Pyrotechnik für RAMMSTEIN entwickeln klingt nach dem Traum eines jeden kleinen Jungen. Fühlst du dich manchmal genau so, wenn du mal wieder alles in die Luft jagen und anzünden darfst?
    Ja, genau so ist das. Ich kann mich nicht beschweren – ich mache genau das, was ich immer machen wollte und davon leben mittlerweile gut 20 Festangestellte an den Standorten Berlin und Los Angeles. Jetzt bekomme ich sogar Geld für etwas, für das ich als Bub noch in Jugendarrest gekommen wäre. Als Junge habe ich immer davon geträumt, einmal Pyrotechniker zu werden. Zum Missfallen meiner Eltern habe ich – ohne das fundierte Wissen von heute – unzählige Experimente mit Weltkriegsmunition, selbstgebauten Rohrbomben, Rauchkörpern und anderen abenteuerlichen Konstruktionen gemacht. Dass da noch alle Finger dran sind ist ein schieres Wunder. Meine berufliche Laufbahn hat mich dann aber erst mal in ein Bergwerk geführt, danach kam der Zivildienst. Dann habe ich angefangen, für die Konzertagentur meines Bruders zu arbeiten. Das hatte mit Pyrotechnik nichts mehr zu tun. Erst als ich das Angebot bekam, für RAMMSTEIN zu arbeiten, hat sich der Kreis wieder geschlossen.

    Allerdings zahlt man eben auch einen gewissen Preis – nämlich den, dass es im Prinzip nie mehr einen Moment gibt, an dem nicht das Telefon klingeln könnte und ein Mitarbeiter von einem Zwischenfall berichtet. Zum Glück sind wir von größeren Unfällen bisher verschont geblieben, aber das Risiko steigt natürlich mit der zunehmenden Anzahl von Veranstaltungen und den immer extremer werdenden Forderungen der Künstler. Es bedarf einer ungeheuren Energie, allen Mitarbeitern immer und immer wieder vor Augen zu führen, wie wichtig die Sicherheit im Tourneebetrieb und auch bei Einzelshows ist. Unser größter Feind ist die „Routine“.

    Till Lindemann hat selbst ja auch eine Ausbildung zum Pyrotechniker gemacht. Wie darf man sich eure Zusammenarbeit vorstellen? Überlegt ihr euch mögliche Effekte zusammen oder unterbreitest du Vorschläge?
    Arbeiten mit Till macht einfach Spaß. Manche Vorschläge kommen von ihm und manche von uns, manchmal kommen Ideen aber auch von den anderen Bandmitgliedern. In den Anfangsjahren haben wir noch stundenlange Creative-Meetings gehabt, wohingegen wir uns heute fast ohne Worte verstehen. Uns hat immer genervt, dass wir nicht die Pyroeffekte haben konnten, die wir uns vorgestellt haben.

    Ein glücklicher Umstand hat mich dann mit einem der führenden Chemiker in der Pyroindustrie zusammengebracht: Russ Nickel hatte sich gerade von seiner früheren Firma getrennt und war auf der Suche nach einem neuen Partner in Europa. Wir haben dann den Vertrieb und die Zulassung seines neuen Labels Evolution Pyrotechnics in Europa übernommen. Ich war also sehr häufig in der Fabrik in Montana und habe einen direkten Draht zur Produktion und Entwicklung aller von uns benutzten Effekte. Es ist ein unschätzbarer Vorteil, dass wir Effekte nach unseren Vorstellungen produzieren lassen können. Das Gleiche gilt für die Hardware. Wir haben uns schon früh mit der Entwicklung unserer eigenen Flammensysteme beschäftigt und haben mittlerweile eine eigene „Research and Development“-Abteilung, in der so hübsche Sachen wie Tills Flammenrucksack entwickelt und gebaut werden.

    Mir wird sehr schnell langweilig und ich habe immer den Ansporn, dass unsere Shows anders aussehen als die anderer Firmen … dafür braucht man aber eben auch immer etwas, das andere nicht haben. In der Regel hat man ein, maximal zwei Jahre Vorsprung, bis uns die Mitbewerber einholen. Und es braucht natürlich auch die entsprechende Klientel – wobei RAMMSTEIN natürlich ein Glücksfall sind, weil man hier auch mit noch so bekloppten Ideen immer ein offenes Ohr findet.

    Wie gehst du das an, wie läuft der Kreativprozess ab – und wie geht es dann bis zum fertigen Effekt weiter? Viele Effekte, auch aus früheren Shows, sind ja so noch nie dagewesen und mussten vermutlich von Grund auf neu entwickelt werden?
    Wir bauen immer erst mal auf dem Grundstock der bestehenden Effekte auf. Viele Songs haben fest zugeordnete Pyrotechnik oder Flammen – dafür bedarf es aber erst mal einer Vorauswahl, welche Songs denn auf der Tournee gespielt werden … und das ist manchmal gar nicht so einfach.

    Steht dann die Setlist so einigermaßen, setzen wir uns mit Till hin und besprechen, welche Effekte wir behalten, welche weiterentwickelt werden sollen und welche wir sterben lassen. Danach wird das Ganze der Band vorgestellt und dann gegebenenfalls noch mehrmals geändert. Soweit die Theorie. Das Ganze muss dann natürlich ausgiebig erprobt werden. Da gibt es immer wieder Überraschungen, weil oft eben bei weitem nicht alles so funktioniert, wie wir uns das vorstellen. Das kann manchmal sehr frustrierend und vor allem recht kostspielig sein. Wir haben schon das eine oder andere Einfamilienhaus versenkt, nur um festzustellen, dass bestimmte Effekte so, wie wir sie wollten, nicht umsetzbar sind. Das birgt halt immer auch das Risiko, dass man in eine finanzielle Schieflage kommt, die man nicht mehr unter Kontrolle hat. Aber wie sagen die angelsächsischen Kollegen immer: „No risk, no fun!“

    Bei der aktuellen Show setzt ihr auf eine fast schon ironische Überspitzung des Flammenwerfer-Effekts: Drei verschiedene Größen packt Till aus, bis er schlussendlich auf einem fahrbaren Flammenwerfer Flake im Schutzanzug brutzelt. Hast du ein paar technische Details zu diesem Flammenwerfer … Größe, Reichweite, Verbrauch, Temperatur in der Flamme sowie im Schutzanzug und dergleichen?
    Detailfragen zu den Effekten finde ich immer langweilig, beziehungsweise möchten wir technische Details nicht unbedingt in die Öffentlichkeit tragen. Die Kanone basiert aber auf unserem Standard-Flammensystem und die Idee mit dem Schutzanzug kam mir vor ein paar Jahren bei einer Folge der Serie „Dexter“. Dort gab es einen Irren, der in einen Linienbus stieg, sich einen solchen Anzug überzog und danach alle Insassen mit Benzin übergossen und angezündet hat. Tja, und da stehen wir nun mit unserer Kanone, Till und Flake …

    Damit dürftet ihr, was diesen Effekt angeht, am Limit angekommen sein. Ist das in gewisser Weise auch ein Druck – immer mehr und größer liefern zu müssen, um die Fans zufriedenzustellen?
    Ja, da hast du recht. Es wird jedes Mal etwas schwieriger, noch eins draufzusetzen. Aber das macht ja auch den Reiz aus. Beim aktuellen Showdesign war unsere größte Sorge, dass wir mit Flammen und Effekten nicht mehr angemessen proportional zum massiven Bühnenaufbau sein könnten. Um angemessene Systeme zu entwickeln und zu bauen, muss man schon handeln, bevor klar wird, wie die Show aussehen soll. Es bedarf also einer gewissen Risikobereitschaft, Systeme zu produzieren, von denen man nicht weiß, ob sie denn überhaupt von der Band abgesegnet werden.

    Die Open-Air-Stadiontour hat ja zudem noch ganz andere, gigantische Pyros auf den Speakertürmen ermöglicht. Wie werden die betrieben und wie viel Brennstoff geht da im Rahmen einer Show durch?
    Wie gesagt: Technische Details ersparen wir dem Leser gerne, aber wir verbrauchen rund 1000 Liter Testbenzin pro Show.

    Und was erzeugt den dichten, schwarzen Rauch bei „Was ich liebe“? Können solche Rußschwaden nicht sogar ungesund sein?
    Auch hier möchte ich mich zu den Einzelheiten nicht äußern. Man kann aber davon ausgehen, dass der Effekt nicht gesundheitsschädlich ist, wenn er so eingesetzt wird, wie wir das tun, da er einerseits von der Bundesanstalt für Materialprüfung zugelassen und andererseits von den örtlichen Behörden abgenommen ist.

    Welcher Effekt war in der Entwicklung am kompliziertesten – und warum?
    Die großen Flammensysteme sind sehr komplexe Gerätschaften. Da wir uns relativ kurzfristig entschlossen hatten, mehrere so vorher nicht existente Anlagen zu entwickeln, mussten wir ziemlich Gas geben, um alles termingerecht bis zum Probenbeginn in Berlin fertigzustellen. Im Lager sah es über Monate aus wie in einer geheimen Raketenfabrik. Techniker mit angespannten Gesichtszügen und tiefen Ringen unter den Augen … und eine nicht enden wollende Bestellflut an Einzelteilen und Funktionstests. Der Erfolg gibt uns nun recht – aber das war schon sehr intensiv.

    Und was ist aus Pyrotechniker-Sicht der spektakulärste Moment, dein Lieblings-Pyro-Moment der aktuellen Show?
    Ganz klare, einfache Antwort: „Sonne“!


    Teil 5 exklusiv auf

    Das ganze Special im Überblick: